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Un corpus crescente di ricerche mostra che più specie mangiano tartufi di quanto pensiamo, a beneficio dei funghi e degli alberi su cui crescono.

Nel 2012, Matthew Smith, un ecologista fungino dell’Università della Florida, si è ritrovato a fare escursioni attraverso foreste remote e antiche del Cile meridionale. Lui e un collega si erano assicurati una sovvenzione per la ricerca di specie di funghi non descritte e nuove per la scienza, ma Smith era particolarmente interessato a trovare il suo tipo preferito di funghi: i tartufi.

“Quando vado in un nuovo posto, cerco sempre tartufi”, dice. “Sono sottovalutati in tutto il mondo. Non sai mai cosa troverai. “

Ma trovare questi funghi sotterranei era più difficile di quanto si aspettasse. “Quando sei in Nord America, cerchi luoghi di scavi di animali”, dice. “Sembra uno scoiattolo scavato una ghianda.” Mammiferi come arvicole, gopheundergrs, scoiattoli e toporagni mangiano spesso tartufi, quindi Smith e altri cercatori di tartufi usano spesso questi siti di scavo come indizi. Ma nella regione di Aysén, nel sud del Cile, i piccoli mammiferi non sono così diffusi, dice. “Quindi, non vedi quel tipo di scavo.”

I tartufi che Smith stava cercando nel suo viaggio non erano gli stessi tartufi che lo chef venerano e maiali e cani vengono addestrati per fiutare. I micologi si riferiscono a quei tesori commestibili come “veri tartufi”, appartenenti al genere Tuber. “Non ci sono specie Tuber native conosciute in Cile”, dice. Ad Aysén, Smith stava cercando altre varietà di tartufo che si trovano anche sottoterra e producono spore all’interno del corpo fruttifero. I tartufi crescono sulle radici degli alberi e la loro micelia, o radici del tartufo, agisce come un’estensione del sistema di radicazione dell’albero, aiutandolo ad accedere ai nutrienti e all’acqua essenziali dal suolo.

Cortinarius quadrisporus truffle with peck marks, dug up by a bird. Photo: Matthew Smith

Alcuni giorni dopo il suo viaggio, Smith iniziò a notare che il pavimento della foresta carica di rifiuti era disturbato in chiazze distinte. “Sembrava che qualcuno avesse preso un rastrello e disperso le foglie”, dice. Le foglie di bambù di colore chiaro che di solito sedevano in cima alla catasta di foglie erano disperse, esponendo la lettiera scura e in decomposizione sottostante. “Ho pensato che fosse molto strano”, dice, chiedendosi se un animale avesse fatto quel casino mentre cercava insetti e forse persino tartufi nel terreno sottostante.

Mentre raschiava gli strati di terra in una di quelle zone disturbate, Smith sentì un forte richiamo bagnato bagnato a un metro e mezzo di distanza: un Huet-huet dalla gola nera sul terreno lì vicino lo guardò incuriosito mentre lo osservava scavare. Mentre Smith portava la sua ricerca del tartufo alla prossima patch, l’huet-huet usava i suoi grandi artigli per grattare ed esaminare i suoi primi scavi per cercare cibo. “Sarebbe andato ovunque mi fossi trasferito”, afferma.

Questo comportamento rastrellante convinse Smith che erano gli uccelli i responsabili dell’aspetto sconsiderato del suolo della foresta. La sua guida locale ha confermato che l’huet-huet e un altro uccello comune per l’alimentazione del terreno, il Chucao Tapaculo, frugano regolarmente tra i rifiuti e la terra. Smith aveva anche portato alla luce tartufi di dimensioni ridotte in alcune di queste zone disturbate, inducendolo a chiedersi se questi uccelli, proprio come i mammiferi, si nutrissero dei funghi.

I registri degli uccelli che mangiano tartufi sono pochi e rari. Finora, sulla base di osservazioni pubblicate e studi sulla dieta, Todd Elliott, uno studente laureato presso l’Università del New England in Australia, ha compilato un elenco di 18 specie di uccelli che si nutrono di tartufi. Da uccelli come allodole, corvi e accenti che scavano tartufi nel deserto del Nord Africa e del Medio Oriente a superbi uccelli selvatici che divorano più di una dozzina di specie di tartufo in Australia, l’associazione tra aviari e funghi potrebbe essere “molto più globale” di noi realizzare, dice Elliott.

Mentre solo una manciata di scienziati ha trascorso gli ultimi decenni a svelare queste associazioni, alcune culture native hanno saputo del rapporto tra uccelli e tartufi per generazioni. In Kuwait, ad esempio, il nome locale di un tartufo del deserto che gli uccelli mangiano, Phaeangium lefebvrei, si traduce in “fungo dell’uccello”. In Bahrein e Turchia, i raccoglitori di tartufi cercano siti che gli uccelli frequentano per banchettare su P.lefebvrei, il che potrebbe indicare un habitat ideale per la coltivazione del tartufo e un possibile punto per la raccolta di varietà commestibili per l’uomo. E nei deserti dell’Australia centrale, Elliot ha appreso che le persone della comunità aborigena di Pitjantjatjara si affidano alle chiamate e al comportamento degli uccelli per individuare i tartufi commestibili. “Ornitologi e scienziati hanno appena riferito questo”, dice.

Hallingea purpurea truffles. Photo: Matthew Smith

Uno dei motivi di questa mancanza di conoscenze scientifiche potrebbe essere che gli uccelli che mangiano tartufi è un comportamento difficile da rilevare per i ricercatori. Quando un uccello che nutre il suolo abbassa la testa e si sposta tra i rifiuti e la sporcizia, beccando rapidamente gli oggetti, spesso è difficile determinare cosa potrebbe ingoiare l’uccello, dice Elliot. Inoltre, alcune specie di tartufo possono essere estremamente colorate e sembrare quasi bacche trovate nella foresta locale, aggiunge. La somiglianza potrebbe indurre gli uccelli a mangiare i funghi, ma può anche indurre un osservatore a pensare erroneamente che gli uccelli consumino frutta e non tartufi.

Tartufi di Hallingea purpurea. Foto: Matthew Smith

Smith e il suo studente laureato, Marcos Vinicius Caiafa Sepúlveda, erano a conoscenza di questi limiti, quindi decisero di analizzare il contenuto di cacca di huet-huet e tapaculo. Volevano prima capire se gli uccelli stavano consumando tartufi e, in tal caso, se i funghi fossero elementi base della loro dieta o solo un’indulgenza occasionale. Tali informazioni potrebbero suggerire il ruolo di questi uccelli nella dispersione delle spore del tartufo che altrimenti rimarrebbero bloccate all’interno del corpo fruttifero, proprio come i semi delle piante. Tali servizi di dispersione delle spore potrebbero aiutare a mantenere popolazioni di tartufi locali, che a loro volta sono importanti per la salute di diverse specie di alberi che le ospitano.

Sulla base delle analisi preliminari di un sottogruppo di 160 campioni di cacca raccolti nel 2018 e nel 2019, Smith e Sepúlved hanno scoperto che i tartufi fanno parte della dieta di huet-huet e tapaculo, insieme a insetti e altri alimenti. Le analisi del DNA del materiale genetico nella loro cacca hanno rivelato che si nutrono di almeno 20 specie di tartufo. Sulla base di osservazioni al microscopio ad alta risoluzione, Sepúlveda ha anche scoperto che diverse spore di tartufo sono rimaste intatte nelle feci, il che significa che sono passate attraverso il tratto digestivo dell’uccello senza rompersi e potrebbero potenzialmente germinare dove gli uccelli popolano nella foresta.

“Sono abbastanza convinto a questo punto che alcuni di questi tartufi siano dispersi principalmente da questi uccelli”, afferma Smith. Mentre gli uccelli non mangiano solo tartufi, ritiene che diverse specie di tartufo dipendano esclusivamente da questi uccelli per propagarsi.

Quello che la coppia non sa ancora è se gli uccelli cercano attivamente i tartufi e ne hanno un sapore, o se semplicemente confondono alcuni dei funghi più simili a bacche con frutti reali. La prossima primavera, hanno in programma di condurre esperimenti di scelta, offrendo al huet-huet e al tapaculo pari quantità di bacche, tartufi e insetti per capire le loro preferenze dietetiche.

Nel frattempo, Huet-huet dalla gola nera e Chucao Tapaculo sono pronti a unirsi al piccolo elenco di uccelli che sono noti per mangiare tartufi. “Siamo solo nelle primissime fasi della comprensione della piena diversità di funghi e uccelli che sono interconnessi”, afferma Elliot. Questa nuova ricerca “ci avvicina di un passo allo sviluppo di una migliore comprensione dell’importante ruolo ecologico che gli uccelli svolgono attraverso la dispersione dei tartufi”.

source: https://www.audubon.org/news/truffles-arent-just-foodies-some-birds-love-them-too

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